Obama og den sorte elite

Blog


Obama og den sorte elite

Da den første familie tager afsted til Martha's Vineyard, siger Patricia Williams, at turen belyser deres delikate forhold til den sorte overklasse - en klubbet verden af ​​debutanter og BMW'er.

Da præsident Barack Obama udnævnte Valerie Jarrett til sin seniorrådgiver og Desiree Rogers som socialsekretær i Det Hvide Hus, var der blandt mainstream-medierne en smule dæmpet gisp om, hvor i alverden sådanne designerklædte doyenner kunne være dukket op. I hvilket skjult univers eksisterer sorte mennesker, som faktisk kan skelne en fiskekniv fra et skohorn? Og er der flere af dem?


Se vores galleri med Obamas på ferie

Fænomenet med en sort overklasse har altid været kompliceret, ambivalent. Ofte er efterkommere af 'husslaver', en betydelig procentdel voksede op og efterlignede manerer, skikke og forskellige nedladende samfund i det hvide plantage - herunder oprettelse af private klubber og ekskluderende netværk. På det seneste er rækken af ​​den sorte øvre middelklasse blevet øget med modtagere af borgerrettighedsbevægelsen – med folk som Barack og Michelle Obama, der repræsenterer en generation, der er i stand til at drage fordel af øget adgang til job og skoler, når det er frit. Denne nye mobilitet har dog ikke helt slettet noget af klubagtigheden og snobbetheden hos ældre sorte organisationer. Der er stadig brudlinjer og skjulte hierarkier i det sorte sociale liv.

For dem, hvis eneste eksponering for afroamerikanske sociale organisationer i overklassen kan være den sorte studenterorganisation på ens college- eller universitetscampus, ja, vær klar: der er en verden af ​​sorte debutanter derude, og de har til hensigt at lave seriøs social klatring forretning, hjulene på deres sorte BMW'er og sølvfarvede Mercedes-Benzer synker op til deres plantinum navkapsler i det bløde hvide sand på strandene på Martha's Vineyard, North Fork of Long Island og øerne ud for South Carolinas kyst.

Colson Whiteheads roman, Sag Harbor , afslører et glimt af denne Cosby-bøjede verden af ​​stræbere, ankomne og 'sorte drenge med sommerhuse.' Disse relativt velstillede afroamerikanere kommer i høj grad fra rækken af, hvad romanens fortæller beskriver som 'de magiske syv': læger, tandlæger, advokater, prædikanter, lærere, sygeplejersker og bedemænd. Det er den verden, som de afroamerikanere, der ikke er en del af sådanne netværk, nogle gange med et afvisende trist suk omtaler som 'boogie', hvilket er en klassereference, der tilsyneladende er ukendt for de fleste hvide mennesker. New York Times, skriver om Whitehead , stavede ordet med fuldkommen, og aldeles krybende værdig, uindviet uskyld: 'borgerlig'.


Så en lille baggrund for dem, der er bange for, at statsskibet er ved at blive styret mod stimerne af Rush Limbaughs vildeste frygt: Det kan undre, at den sorte middelklasse netop er det, middelklasse. Den er konform, behageligt centreret, relativt konservativ kristen, overvældende opadgående mobil og generelt bedre (hvis mere ængstelig) klædt end sine hvide kolleger.

Medierne taler ofte om 'den sorte middelklasse', som om det var en solid singularitet, der inkluderer enhver mørkhudet person med et job eller en uddannelse - fra cykelbude til Oprah Winfrey. Ligeledes bliver enhver sort person uden et fast 9-5 job smidt ind i 'underklassen'. Dette står i skarp kontrast til den måde, 'middelklassen' anvendes på hvide borgere, hvor det betyder et specifikt indkomstniveau, der ligger over de 'midlertidigt arbejdsløse' og arbejderklassen og lige under den øvre middelklasse, med de velhavende og superrig over det. Populære skildringer undertrykker med andre ord ofte den politiske tilstedeværelse af en stor sort arbejderklasse såvel som en sort øvre middelklasse, for ikke at sige noget om de velhavende afroamerikanere, som er bankfolk eller industrifolk eller computernørder i stedet for blot filmstjerner eller sportsfigurer.

Hvor svært det end kan være at forestille sig, hvis dit hoved er fyldt med Hollywood-disenBorte med blæsten, uanset hvad Miss Scarlett længtes efter, så gjorde efterfølgende generationer af hendes eks-slaver - som i det virkelige liv var lige så beslutsomme og dybt ambitiøse, som hun var. Og så, efter borgerkrigen, indrettede afroamerikanere sig i alle mulige slags selvhjælpsgrupper efter Taras forgyldte hierarkier. De fleste amerikanere er i det mindste klar over den sorte kirkes rolle i denne indsats for opløftning, såvel som NAACP, Tuskegee Institute og Urban League. Takket være Spike Lees film,Skole Daze, måske nogle flere endda er klar over bidraget fra historisk sorte colleges – såvel som funktionen af ​​adskilte græske broderskaber og sororiteter – i at samle ret konservative, livslange netværkskredse.

Som med hvide broderskaber kan uklarhedsritualer være snobbede eller mobning. Og som med hvide countryklubber, kan eksklusivitet have sin grimme kant: nogle sorte sociale grupper har ry for at diskriminere baseret på 'forbindelser' af herkomst eller uddannelse eller indkomst, eller, i den ikke-så-nye fortid, hudfarve (skal være 'lettere end en brun papirpose') og hårets struktur (en kam skal bevæge sig flydende gennem glat og derfor formodentlig ikke-knækket hår). Med hensyn til de debutante cotillions ... ja, hvad kan jeg sige?


I dag blev nogle af de største af disse organisationer oprettet for at give mulighed for dating for børn af sorte professionelle i forstaden – det vil sige teenagere, der bor i næsten helt hvide kvarterer og går på næsten helt hvide skoler, miljøer der ubevidst eller på anden måde udelukker dem fra sociale begivenheder eller voksende ritualer. Men de fleste af disse grupper – Jack og Jill, The Links, The Girl Friends, The Coalition of a Hundred Black Women – er også filantropiske; de samler penge ind til stipendier, offentlige nødhjælpsindsatser, mentorordninger og sundhedspleje. Ligesom Hadassah eller Junior League er de mest levende og synlige af dem matriarkier, der betjenes af veluddannede, for det meste gifte kvinder, hvis mænd er velstillede nok til at give dem mulighed for at engagere sig i velgørende arbejde.

Der er selvfølgelig også masser af mandeorganisationer, men de har historisk set været noget mere hemmelighedsfulde, med flere ritualer og endnu bedre hatte. Ligesom Knights of Columbus eller Bohemian Club handler de alle om at styrke manddommen gennem gensidig agtelse, fin whisky, cigarer og reneste nepotisme. 100 sorte mænd i Amerika. Vagtmændene. Boule. Disse og tusind andre netværk er rygraden i det sorte borgerskab.

Alligevel opererer sådanne organisationer inden for et udpræget ambivalent relationsteater: På den ene side er der al den filantropi. På den anden side er det hele finansieret af frygtelig effektive begivenheder som golfturneringer, tennismøder sponsoreret af advokatfirmaer og cigaretfirmaer, gourmet-sammenkomster, caribiske krydstogter, sorte middage, modeshows og bachelor-auktioner. Åh, og nævnte jeg de cotillions...?

Et af de mest interessante aspekter af Obama-familiens fremtræden er, at ingen af ​​dem er et produkt af denne godkendelsesafhængige verden af ​​ubarmhjertig forpligtelse, bønsom pligt og straffende velskrubbethed. For det første var Obamas mor hvid, og medlemskab af organisationer som Jack og Jill afhænger af mama-geniture (mor skal være af afrikansk oprindelse; det er ikke så vigtigt, at ens far er sort). Og da begge Michelle Obamas forældre var arbejderklasse, er det tvivlsomt, om de ville have betragtet de høje gebyrer og tidsforbrug som en prioritet, selv hvis de antog, at de ville have opfyldt de mere social klatrekriterier, som en række af sådanne klubber understreger. (Som i: Du vil blive droppet, hvis du går glip af for mange møder – medmindre, selvfølgelig, du er en arv. Du vil sandsynligvis blive skammet ud af rækken, hvis dine børn har den slags indlæringsvanskeligheder, der udelukker, at de bliver – i det mindste! - læger, tandlæger eller advokater. Du kan købe tilbage til rækken, hvis du har penge nok, indflydelse eller berømthed.)


En ven, der nægter at blive identificeret, beskriver sin oplevelse som teenager i Jack og Jill: 'Du blev lært at være en sorts Adam Clayton Powell sort person. Vi havde danse på Copacabana. Du lærte at klæde dig ud og konkurrerede i at huske lange passager fra EllisonsUsynlig mandeller Bibelen. Du blev dømt for din diktion. Hvis det lykkedes dig at agere hvid, lykkedes det dig at være en acceptabel sort person.'

Suk. Men måske er vi klar til et nyt, mere blandet kapitel i alt dette. Sidste år blev Michele Obama gjort til æresmedlem af Alpha Kappa Alpha, en af ​​de ældste sorte sororities. Og hallelujah, i disse dage er der få sociale klubber i verden – uanset race, religion, klasse eller etnicitet – der ikke ville byde Obamas og deres herligt velopdragne børn velkommen i folden.

Endnu bedre er Obama-familien begyndt at modellere en ny, mere økumenisk form for samfundstjeneste, der hilser bidrag fra traditionelle organisationer velkommen, men som i mindre grad afhænger af behovet for eksklusivitet. Det var ikke tilfældigt, at pastor Lowry afsluttede sin indledende velsignelse med ord, som enhver afroamerikaner hørte som en opfordring til at stoppe gamle, indbyrdes fordomme, og en ny dag, hvor 'sort ikke vil blive bedt om at komme tilbage, når brun kan bliv ved, når gult vil være blødt, når den røde mand kan komme foran, mand, og når hvid vil omfavne det rigtige.'

Som præsident har Obama desuden konsekvent understreget behovet for en bred, samlet dedikation til national tjeneste og politisk engagement – ​​ikke kun militærtjeneste, men velgørende indsats både i stort og småt. Tjeneste, som vi alle kan yde – gamle, unge, rige, fattige. Ikke bare at tilbringe år i fredskorpset, men små opgaver, der tæller i alt: at læse for små børn, reparere hjem, plante haver, frivilligt arbejde på hospitalet, undervise i computerfærdigheder, fylde kuverter, samle affald op, organisere bogudveksling, mad banker, støtte til små virksomheder. Denne mindre snævert afgrænsede vision om, hvem der kan være en ressource for hvem, er demokratiserende, energigivende, et velkomment skridt fremad mod en kollektiv fremtid med gensidig respekt.

Patricia J. Williams er forfatter til Racens og rettighedernes alkymi ; Haneægget ; og Seeing a ColorBlind Future: The Paradox of Race . Hun er også klummeskribent for The Nation.