Left for Dead: The Comeback Story of Michter's Whisky

Halvt Fuld


Left for Dead: The Comeback Story of Michter's Whisky

På den uhyggeligt varme sidste weekend i 1983 tog jeg en tur gennem Pennsylvanias landskab med min kammerat Bob. Vi havde intet mål i tankerne, ingen anden plan end at tage nordpå ud af Lancaster. Efter adskillige korsveje, der blev besluttet på en mønt, løb vi nordpå på Rt. 501 nær Schaefferstown, da vi så et skilt: Distillery Road. Det blev hurtigt efterfulgt af endnu et skilt: To Michter's Jug House–America's Oldest Distillery. Ture.

Hvordan kunne vi sige nej? Så vi hængte til venstre på Distillery Road og fandt snart stedet, en klynge af murstens- og glasbygninger, den ene med en stor vandtank i form af en whiskykande rundt om et hvidt trærammehus. Der var travlt med mindst 20 andre biler på pladsen. Vi steg ud og tog turen. Vi fik at vide, at destillering havde fundet sted der siden 1753, og stedet havde opnået anerkendelse som et nationalt historisk vartegn i 1980.


Høflighed Michter's Fort Nelson Distillery Sensory & Tasting Lab

Okay, jeg var nødt til at slå de fakta op, og jeg ville lyve, hvis jeg sagde, at jeg huskede meget andet fra vores besøg. Jeg ved, at der var tale om majs og gær, og jeg kan huske, at jeg så et lille par squat-kobber-pot stills. Bobby købte en lille flaske whisky, og vi satte os tilbage i bilen og kørte nordpå igen. Det var en god dag: vi endte på Yuengling-bryggeriet og var ikke engang klar over, at vi lige havde været på både Amerikas ældste destilleri og bryggeri på en eftermiddag.

Michter's lukkede omkring syv år senere, på Valentinsdag, 1990. I 1997 gik jeg for at vise min respekt for de forladte bygninger. Det var en deprimerende dag: koldt, regnfuldt, gråt, lige så trist som bygningerne langsomt smuldrede ind i Pennsylvanias landskab.

Hvorfor foretog jeg den anden pilgrimsrejse? På det tidspunkt var seriøse whiskydrikkere besat af nogle 16-årige Michters Bourbon. Ironisk nok var det blevet købt, da destilleriet var ved at lukke ned og blev solgt under A.H. Hirsch-mærket. Det var fænomenalt, men udbuddet var meget begrænset. Chuck Cowdery skrev en e-bog om det med en passende titelDen bedste Bourbon, du aldrig vil smage. (Afsløring: Jeg er citeret i bogen.)

Jeg lærte, at det relativt germansk-klingende 'Michter's' faktisk var et navn, der var konstrueret af 'Michael' og 'Peter', de to sønner af Louis Forman, som havde købt destilleriet i 1950. C. Everett Beam, Jim Beams bedstenevø, var den næstsidste mester destilleri. Den sidste destillatør, Dick Stoll, er i 80'erne og bor stadig i området. (Han er aktivt involveret i et nyt lille destilleri, Stoll & Wolfe).


Høflighed Michter's Fort Nelson Distillery Sensory & Tasting Lab

Folk talte af og til om at bringe det gamle destilleri til live igen, men varehusene var ved at falde fra hinanden, mærket var døende, og de små kobberdestillationsfilm var blevet købt af en anden Beam, David, og sendt til Kentucky. David var en pensioneret Jim Beam-mesterdestilleri, og tænkte åbenbart på at starte et lille destilleri med destillationsapparaterne. Der kom aldrig noget ud af det, og de sad i Beams garage i Bardstown. Det var der, jeg så dem igen, omkring ni måneder efter at have stået ved det tomme stillehus i Pennsylvania.

Omkring det tidspunkt tog en ung iværksætter i New York, Joe Magliocco, et anderledes blik på Michters. Han mente, at mærket kunne have en vis værdi. “Magtvar det operative ord,” fortalte han mig grinende i et nyligt telefoninterview.

Magliocco voksede op i vin- og spiritusbranchen. 'Min far, Tony, var distributør og importør,' sagde han. 'Mit første salgsjob, mellem junior og senior år på college, var faktisk at sælge Michters whisky.' Han startede sit eget firma, Chatham Imports, 'et lille leverandørfirma, der ikke rigtig havde noget, nogen ville have.'

Da han besluttede at tilføje en rug whisky til den liste over ting, ingen ville have – og tro mig,ingenønskede rugwhisky i midten af ​​1990'erne - han tænkte på Michters varemærke. Han ledte efter nogen at forhandle med, men mærket var blevet opgivet. Det var bogstaveligt talt hans at tage.


Det var starten på det, han nu kalder Fase I af Michter's. 'Den oprindelige plan var at finde en rigtig god aldersstatswhisky og sætte den derude,' sagde han. ”Vi gik rundt til folk, og der var en masse god whisky. Da vi fortalte dem, at vi ville have ti år og ældre, var de rigtig glade. Der var ikke nogen efterspørgsel efter det dengang.'

Magliocco smagte whisky sammen med sit salgschef, Steve Ziegler, og sin mentor, Dick Newman, den tidligere chef for Austin, Nichols, som fremstiller Wild Turkey. 'Vi valgte den stil af whisky, som vi holdt meget af. Vi tænkte, at hvis vi nogensinde ender med at producere, ville det være en stil, vi kunne efterligne.'

Dernæst kom fase II, som startede omkring 2004, da et destilleri i Kentucky (hvis identitet stadig er under fortrolighedskontrakt) begyndte at lave Michter's et par dage om året. 'Det var mere end blot indkøb,' forklarede Magliocco. 'Det blev lavet, som vi kunne lide det.' Det inkluderede alt fra at bruge Michters proprietære gærstamme til at fylde tønderne ved en lavere proof, hvilket er meget dyrere, men giver mere smag.

Da fase II etablerede mærkets bona fides, og de var sikre på, at nok mennesker kunne lide det, de havde produceret, begyndte Magliocco at planlægge et destilleri i Shively, en forstad til Louisville. Byggeriet startede i 2012, og mærket eksperimenterede først med en lille pilot. I 2014 satte de en 32' kolonnestill og 250 gallon fordobler i, og testningen fortsatte.


Men det var alt, hvad det var: at teste. Det var her, Magliocco og hans destilleri, Willie Pratt, for alvor begyndte at vise den stædige insisteren på kvalitet, som er blevet kendetegnende for det genfødte mærke. Ikke en hvilken som helst hvid hund skulle blive Michters. (Pratt fik senere tilnavnet Dr. No, af mærkets salgsstyrke for ikke at tillade nogen whisky at blive solgt, før han troede, den var klar, selvom den var en mangelvare).

'Vi destillerede, men ikke tøndede,' sagde Magliocco. 'Vi ønskede, at den hvide hund skulle være praktisk talt identisk, kemisk og organoleptisk, med fase II-tingene. Vi fik ikke fat i noget før i august 2015.' Jeg besøgte i foråret 2018 og turnerede med Magliocco og hans nuværende mester destilleri, Pam Heilmann, som havde været destillerichef på Jim Beams Booker Noe destilleri. (Pratt gik på pension for et par år siden og håndplukkede Heilmann som sin efterfølger.)

Opmærksomheden på detaljer var slående. Destilleriet var pletfri, alt var tydeligt mærket. Heilmann forklarede, hvordan de forskellige whiskyer blev filtreret ved hjælp af forskellig teknologi; Pratt havde omhyggeligt testet 32 ​​kombinationer af filtre og whiskyer for at bestemme den bedste kombination for hver. Jeg var meget mere imponeret over min anden rundvisning i et Michter's destilleri.

Høflighed Michter's Fort Nelson Distillery

I mellemtiden arbejdede Magliocco på et andet stykke af Michters oplevelse. I 2011 købte Chatham Imports den historiske Fort Nelson-bygning på Main Street i downtown Louisville. Den udsmykkede bygning var endda blevet brugt af Unionens tropper under borgerkrigen, men havde været ubesat i årevis. Han ville åbne et destilleri på det, der havde været byens Whisky Row før forbuddet, men det skulle ikke blive det. Starten på renoveringen afslørede næsten katastrofale fejl, herunder en murstens ydre mur, der bukkede næsten to meter over fortovet.

Det tog år, og et ukendt beløb, at restaurere bygningen. På samme tid som Magliocco købte bygningen, kom de gamle Michters pot stills til salg. Han havde ventet på det og kom i kontakt med David Beam, men han var en dag forsinket. Beam havde netop solgt dem til Tom Herbruck, som ville anbringe dem i sit Tom's Foolery Distillery i Ohio.

'Jeg ringede til Tom og spurgte ham: 'Vil du vende den?'' huskede Magliocco, og jeg kunne stadig høre iveren i hans stemme. Det gjorde Hersbruck ikke, men i 2015 besluttede han at udvide destilleriet ud over den lille destillationskapacitet, og spurgte Magliocco, om han stadig var interesseret. Ja han var.

Så mens Fort Nelson-bygningen nu ser uændret ud, blev den faktisk genopbygget indvendigt, komplet med en ny stålramme. Det rummer også de to små kobber-stills, jeg havde set i Pennsylvania, og de tre cyprestræfermenteringsbeholdere derfra også. Systemet har i det væsentlige lavet en rundtur, siden det blev bygget i Louisville i 1976 af Vendome Copper & Brass Works. 'Nogle af fyrene fra Vendome, der installerede det store udstyr i Shively, så Pennsylvania-systemet,' sagde Magliocco, 'og de sagde, 'hey, min far, min bedstefar arbejdede på det!''

Destillerierne Dan McKee og Matt Bell gennemgik den samme proces med denne opsætning, som var blevet gjort på Shively-fabrikken. Efter måneder med tests og justeringer for at sikre, at den smagte som whiskyen, der blev produceret i den store still, fyldte mærket den første tønde fra Fort Nelson den 31. januar 2019.

Jeg turnerede i Fort Nelson en uge senere, og der var Michter's stills tilbage i Louisville omkring halvanden kilometer fra, hvor de blev fremstillet i Vendome. Da jeg lænede mig op ad kanten af ​​cypresgæringene, som jeg sidst havde set 36 år før, 600 miles væk, blev jeg slået af de forskellige omstændigheder ved de to besøg.

I 1983 havde jeg set et destilleri på dets sidste ben, midt i et sidste hurra, inden jeg på en vanærende måde blev overladt til at forme i Pennsylvania-bakkerne. Amerikansk whisky var et tabende forslag, der langsomt faldt. Det gør mig stadig ked af at tænke på, hvordan den originale Michter's snævert savnede den spiritus- og cocktail-genoplivning, der ville starte omkring fem år efter den lukkede.

Der havde været en vis vrede over den måde, Magliocco havde hentet Michter's-mærket og kørte med det, hovedsageligt fra folk, der gerne ville have set Pennsylvania-webstedet genfødt. Men det er stort set vand over dæmningen nu, skyllet væk af kvaliteten af ​​whiskyen, der er blevet aftappet under Michter's-mærket. (Og for at være retfærdig er mange historiske Pennsylvania- og Maryland-mærker nu produceret i og ejet af Kentucky-virksomheder.)

Jeg talte med Magliocco om symbolikken i de stillbilleder. Han var mere begejstret over, at David Beams barnebarn, Ben Beam, kørte dem som destilleri på Fort Nelson-anlægget. 'Du kan have det bedste udstyr,' sagde han, 'men hvis folk er sjuskede, får du ikke god whisky ud af det. Vores folk er talentfulde, og en af ​​grundene til, at de er hos Michter, er, at de er på en mission. De vil gerne gøre det, vi gør.'

Hvad er det næste? At slå sig ned og lave mere whisky, 'den største amerikanske whisky', var Magliocco hurtig til at påpege. 'Det er målet. Vi har en anden facilitet i Springfield, hvor vi dyrker ikke-GMO majs, byg og rug. Det giver os mere erfaring med korn. Vi fortsætter med at prøve forskellige destillationer og modninger. Nogle gange er ting enestående forfærdelige, og vi slipper af med det. Men nogle gange, hej, det er virkelig godt! Vi vil bare fortsætte med at prøve at lave rigtig god whisky.'