Georgia-republikanerne rydder marken for Herschel Walker

Politik


Georgia-republikanerne rydder marken for Herschel Walker

Uge for uge, det republikanske felt at tage på Sen. Raphael warnock (D-GA) i 2022 bliver ved med at udvikle sig, som Donald Trump ønsker: til en kommende kroning for fodboldlegenden og Trump-familiens favorit Herschel Walker.

I mandags meddelte den tidligere repræsentant Doug Collins (R-GA), at han ikke ville stille op til det amerikanske senat, hvilket blev den seneste og mest profilerede figur, der bøjede sig af hensyn. GOP-kredse anså den trofaste Trump-allierede for at være en sandsynlig kandidat til embedet. Han søgte trods alt senatsædet sidste år, da han uden held udfordrede sin medrepublikaner , da-Sen. Kelly Loeffler.


Men selv uden en GOP-mand på hans måde denne gang, udelukkede Collins sig selv - og han gjorde det overraskende tidligt. Nogle Georgia-insidere siger, at Walker ikke spillede en rolle i Collins' beregning, men den tidligere University of Georgia-fodboldstorhed kaster en ubestridelig skygge over GOP-primæren, da han beslutter sig for, om han skal stille op.

Og det er fordi, det er helt klart for alle republikanere, hvor hårdt Trump og hans familie ønsker, at Herschel Walker skal stille op.

Offentligt har den tidligere præsident opfordret Walker til at stille op mod Warnock. Men hans skub bag kulisserne har været endnu mere robust. I de seneste uger har Trump personligt bedt GOP-senatorer om at ringe til Walker og opfordre ham til at deltage i kapløbet, ifølge to personer, der er bekendt med disse samtaler. Han har endda slået senatorer sammen med sine egne opkald med Walker for at presse dem til at komme på banen. (Walker kunne ikke nås for en kommentar.)

Med Trumps entusiastiske støtte bag sig kan Walker dog være svær at slå i en GOP-primær i Georgia. Men partiet har brug for en kandidat, der kan nedkæmpe Warnock, og der er en fornemmelse blandt nogle republikanere i staten, at en uprøvet førstegangskandidat som Walker kan være en risikabel udsigt i det, der måske er det mest overvågede senatløb i landet .


I betragtning af disse bekymringer - og den fortsatte usikkerhed om, hvor Walker faktisk er på flugt - tager nogle republikanere ikke udsigten til hans kandidatur så alvorligt. Det er mange demokrater heller ikke. Den vigtigste person i GOP er dog ekstremt seriøs, og det er alt, der betyder noget lige nu.

'Enhver, der ikke tager [Walker] alvorligt, har ikke talt med præsident Trump eller hans kredsløb,' sagde en republikaner fra Georgia. 'De er all-in på ham.'

At hænge i balancen i Trumps preskampagne er retningen for de fleste tæt opdelt slagmarksstat i landet - for ikke at nævne det amerikanske senat og Joe Bidens præsidentskab. Med Senatet ligeligt fordelt, ville en nettoopsamling af GOP på kun ét sæde returnere Mitch McConnell til flertalslederens kontor med vetoret over meget af Bidens dagsorden.

Georgien er øverst på partiets målliste for 2022, men du ved det måske ikke at dømme efter, hvem der allerede har bestået dette løb. Ud over Collins blev den tidligere senator David Perdue set som en stærk mulig kandidat til at udfordre Warnock efter hans nederlag i januars runoff. Men Perdue meddelte i februar, at han ikke ville stille op, hvilket hurtigt stoppede spekulationerne om en mulig tilbagevenden til Senatet.


To ambitiøse republikanere er allerede hoppet ind i kapløbet: Latham Saddler, en tidligere Navy SEAL, der tjente i Trumps nationale sikkerhedsråd, og Kelvin King, en luftvåbenveteran og byggeforretningsmand. Begge er også førstegangskandidater.

En håndfuld mere garvede politikere venter i kulissen. Potentielt i blandingen er en trio af medlemmer af GOP House - Reps. Buddy Carter, Drew Ferguson og Austin Scott – samt en række lokale nuværende og tidligere folkevalgte. Carter, som repræsenterer Savannah-området, talte sandsynligvis for andre ved offentligt at sige, at hans beslutning om at køre afhænger af, om Walker gør det eller ej.

Den person, der sidst havde dette sæde, tidligere senator Kelly Loeffler, er måske den sidste store uudtalte republikaner ud over Walker. Atlanta-forretningskvinden, som blev udnævnt af guvernør Brian Kemp til Senatet i 2019, brugte den to måneder lange afløbskampagne på at bejle til den yderste højrefløj af partiet og forsøge at undgå Trumps ondskabsfulde nag til Kemp for ikke at omstøde Bidens sejr i partiet. stat. Hun tabte til Warnock med lidt over 2 point efter at have brugt $23 millioner af sine egne penge på løbet.

Efter at have forladt embedet, startede Loeffler en nonprofit ved navn Greater Georgia, udtænkt som et konservativt svar på den demokratiske leder Stacey Abrams' bestræbelser på at registrere flere vælgere i Georgien og få dem til stemmeurnerne.


Loeffler anses generelt for at være usandsynligt, at han vil påtage sig endnu en fortræffelig primær og omkamp med Warnock, men den tidligere senator er forblevet i centrum af statens største politiske kamp: afstemning og valg.

Greater Georgia har ihærdigt forsvaret Kemps kontroversielle nye lov, der omarbejder statens valgsystem. Og onsdag sendte Loeffler et brev til statsadvokaten og bad ham undersøge sagen udenrigsminister Brad Raffensperger - som hun opfordrede til at træde tilbage under afviklingskampagnen - for angiveligt at have brugt sit kontor til 'politisk selvvinding'.

Mange republikanere siger, at de er nødt til at diversificere deres sædvanlige liste af kandidater for at afsætte Warnock, statens første sorte amerikanske senator. 'Hvis jeg er en Georgia-republikaner, vil du enten have en kvinde, der ikke hedder Kelly Loeffler, eller en farvet,' sagde en betjent i staten til The Daily Beast.

Det var her Walker ville komme ind. Hans livshistorie kender mange georgiere: Han voksede op i en arbejderklassefamilie i det midterste Georgia og blev en all-star high school-elev og atlet før sin Hall of Fame-karriere for Georgia Bulldogs. Det første professionelle hold, han spillede for i 1980'erne, var New Jersey Generals, dengang ejet af Trump, og det var sådan, de to mødtes første gang. Han har haft et forhold til Trump-familien siden, og er især tæt på ekspræsidentens søn, Don, Jr., som aktivt har opfordret Walker til at forfølge en kandidatur til Senatet. I sin bog fra 2019 huskede Trump Jr., at han tog en tur til Disney World med Walker og hans familie, da han var 6 år gammel.

Som pensionist har Walker været aktiv i GOP-politik i sin hjemstat - hvor han har en bolig - selvom han nu bor på fuld tid i Texas. I 2014 optrådte han i en annonce, der støttede den tidligere GOP-repræsentant Jack Kingston, da han mødte Perdue det år. Sammen med Trump støttede han Kemps bud på guvernør i 2018.

I 2020 havde Walker en ærespost i Loefflers kampagne, optrådte sammen med Trump ved forskellige kampagnebegivenheder og medvirkede i en afløbsannonce, hvor han 'smidt' svineskindet frem og tilbage mellem Perdue og Loeffler.

Efter Trumps nederlag støttede Walker den store løgn om, at valget blev stjålet fra ham, og tweetede godkendelse af nogle af de besynderlige konspirationer fremført af Lin Wood, Atlanta-advokaten, der kortvarigt stod i spidsen for en parallel indsats for at hjælpe den tidligere præsident og republikanerens forsøg på at vælte valget. Efter angrebet den 6. januar på Capitol, Walker tweeted konspiratoriske overvejelser om, at opstanden var en slags falsk flag-operation.

Ikke overraskende er den tidligere fodboldstjerne bredt vellidt inden for partibasen og blandt en række operative og aktivister, der er blevet bullish på hans kandidatur.

'Han vil være en formidabel kandidat, hvis han vælger at stille op,' sagde Jason Shepherd, en mangeårig GOP-aktivist, der stiller op som formand for statspartiet. “Herschel Walker bliver svær at angribe. Han har en ekstraordinær historie at fortælle, der vil gøre ham til en meget magtfuld kandidat.'

'Jeg kan se ham rydde banen, hvis han hopper i,' tilføjede Shepherd.

Der gik næppe nogen tid efter afløbet den 5. januar, før Trumpworld gjorde det klart, at det ville have Walker i senatløbet. I en nylig optræden på Fox News bekræftede Walker, at han kiggede seriøst på at løbe, men selv statens mest tilsluttede republikanere er stort set i mørke om, hvad han vil gøre.

Demokraterne er i mellemtiden forundrede over, at Walker er den gigant, der truer over dette felt, og de er sikre på, at Warnock er godt positioneret til at tage imod ham. Lidt over to måneder efter at have afsluttet en 2020-cyklus, hvor han rejste over 138 millioner dollars, bygger Warnock sin krigskiste op igen, med over 5,6 millioner dollars i banken fra 1. april.

'Hvis de vil have det til at ske, fint,' sagde en Georgia-demokrat fra et Walker-bud. 'Held og lykke med det.'

Shepherd, en tidligere formand i Cobb County GOP, sagde, at det faktum, at Walker ikke bor i Georgia, næppe er en hindring. Ligesom flere andre republikanere, der talte med The Daily Beast, bemærkede han, at Hillary Rodham Clinton købte et hjem i New York efter at have besluttet at stille op til Senatet i staten i 1999.

'Han bor måske ikke fysisk i Georgia,' sagde Shepherd, 'men han er aldrig væk fra Georgia i særlig lang tid.'